「我們很像但不一樣」 英發現新蛇種

本文授權轉載自地球圖輯隊

在檢視過上千隻草蛇基因後,德國學者宣布他們在英國發現了新品種的草蛇,替歐洲地區所擁有的蛇種又多增添了一筆。

圖為研究中提到的條紋草蛇。牠的全身偏灰,身上有著顯而易見的黑色條紋。Photo: Rowan Hooper

以前覺得只是草蛇的亞種

過去學者相信,英國一直只有三個種類的蛇,分別是滑蛇(Coronella austriaca)、有毒的極北蝰(Vipera berus)以及一般常見的草蛇(Natrix natrix,也稱水蛇),至於外表不太相似的條紋草蛇只是草蛇的亞種。

生活習慣相近

因為有許多外貌不同的蛇都是草蛇的亞種,這兩種草蛇又同樣能長超過 3公尺、大多出現在南英格蘭低窪地、以兩棲動物為食,所以許多人一直不覺得這有什麼問題。但在昨日,來自德國的研究團隊打破了這樣的想法,他們指出,條紋草蛇雖然同為水游蛇屬(Natrix),但牠其實是來自另一個種類「helvetica」。

圖為一般常見的草蛇。和上圖的條紋草蛇相比,牠沒有條紋、蛇身也偏向青黃色。Photo: Electric Universe‏

研究上千隻蛇找答案

德國法蘭克福申根堡研究院(Senckenberg Research Institute)的研究團隊分析超過 1,600筆草蛇的基因,有些基因來源甚至是來自博物館的收藏。

該研究團隊以此畫出基因譜系,想藉此找出這兩種草蛇在基因譜系中,是不是有出現決定這兩種草蛇是來自不同基因譜系的「分支點」。

雖然都是草蛇  但種類大不同

結果他們確實發現兩種蛇的基因譜系可以畫成兩個分支,其中一種草蛇主要分布在萊茵地區,另外一種則分布在德國東部到巴爾幹南部一代,也因此確定條紋草蛇是「完全不一樣」種類的蛇,這也意味著這兩種蛇交配所生下的物種,將不具備繁殖能力。

2011年 8月,動物園園方抓著紅黑白相間的柏布拉奶蛇(Pueblan Milk Snake),準備幫牠進行年度丈量。研究相信,發現新種類的蛇,對蛇類保育將會有幫助。路透社/提供

會在英國行動的第四種蛇

這也讓條紋草蛇成為英國國內的第四種蛇。領導這次研究的弗里茨(Uwe Fritz)教授指出,除了英國以外,條紋草蛇也很常出沒在瑞士、義大利、法國,德國西部,因此歐洲地區也可以為他們的蛇類清單多添增一個項目。

可以促進蛇類保育

根據英國《野生動物和農村法》,任何傷害或殺死草蛇的人都會受到法律上的制裁,因此研究團隊相信,發現並指認出另一種草蛇,在蛇類保育中將會是重要的。

弗里茨教授說:「現在,當我們碰到與草蛇有關的案子時,就應該要投入更多的關注,去瞭解究竟是哪一種草蛇面臨著滅絕的危險。」

 

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