老犬的行為改變 可能源自慢性壓力

特約編譯 小陸/譯寫

愛犬邁入高齡期之後,有時會出現異於往昔的行為問題,例如定點如廁失敗次數增加、突然開始害怕打雷、變得愛吠叫等等。飼主可能會直覺:「這是失智症嗎?」然而,東京大學特任助理教授荒田明香接受docdog採訪時表示,在他們的諮詢案例中,實際確診為失智症的數量並沒有那麼多。那麼,高齡犬的行為問題多半是出於什麼原因呢?

即使察覺愛犬的行為變化,飼主可能認為是年紀大了而置之不理,或者懷疑是失智症;然而,那些變化的背後,往往潛藏著疼痛、疾病等其他原因。 取自VisualHunt

荒田教授說:「例如老犬的定點如廁失敗次數增加,除了失智症,還有許多可能原因。也許是高齡或疾病引發頻尿,也可能是關節炎導致狗兒排泄時難以蹲下。飼主應該先客觀地、仔細地觀察愛犬狀態,不要立刻認定是年紀大了或失智而置之不理。」

又好比認知功能並未低落到那種程度,卻突然出現分離焦慮的症狀、開始害怕迄今都能應付自如的事物等等,這類高齡期才冒出行為問題的情況屢見不鮮。荒田教授認為,這很可能與狗兒本身對壓力的「容許範圍」有關。

下圖A是即使施加「厭惡刺激」,仍在狗兒的容許範圍內,故不會顯露於實際行為的情況;圖B則是由於「背景壓力」增加了,因此在施加相同程度的「厭惡刺激」時,將顯露於實際行為的情況。

「背景壓力」(Background stress)乃是愛犬身上累積的慢性壓力,原因可能來自於疾病、疼痛、上了年紀的功能低落,乃至於精力過剩等等。「背景壓力」一旦增加,將導致打雷聲、與陌生人接觸、跟飼主分開等等的「厭惡刺激」超出狗兒的容許範圍,即使迄今不曾對這些事物出現過度反應,也開始顯露不安或恐懼。

例如原本打雷時只會稍微發抖的狗兒,年紀大了之後,開始陷入驚恐狀態;又或者年輕時對搬家很快就能適應,老年時一搬家就出現分離焦慮等等。荒田教授解釋道:「高齡犬一旦出現這類行為問題,就有飼主會說:『以前明明都沒事呀。』然而,那其實並非以前都沒事,很多時候是狗兒儘管感到棘手,還是勉勉強強地忍過來了;也可能是牠們年輕時顯露的不安徵兆太過細微,飼主沒把它當成問題而已。」

荒田教授指出,對於這種行為問題的案例,光是去除厭惡刺激並無法治本;飼主必須察覺高齡犬長期面對的「背景壓力」是什麼,透過降低該壓力水準,才能將牠們從恐懼和不安中解放出來

並非一提到壓力,就絕對都是不好的;但壓力是好是壞,則由狗兒當下主觀心情及狀態而定。 取自alexey.matveichev @Flickr

這裡要特別提醒一點,雖然中文的「壓力」多半給人一種負面印象,但英文的「Stress」其實是中性的。若是惡性壓力,稱為「Distress」;若是良性壓力,則叫「Eustress」。正如適度的運動對身體有益,過度的運動對身體有害一般,狗兒應付得來的刺激可能成為良性壓力,刺激過大則可能淪為惡性壓力

至於壓力是好是壞,荒田教授表示完全由狗兒自身的主觀來決定,且同一隻狗兒面對同一件事情時,其想法也可能因為當下的心情與狀態而異。例如散步,對喜愛散步的狗兒來說,就是良性壓力;可是,對於嚴重社會化不足,或因疾病疼痛的狗兒來說,也有可能是惡性壓力;即使是非常喜愛散步的狗兒,假如在疲憊不堪的時候被硬拖去散步,仍然可能成為惡性壓力。

換言之,對狗兒來說是良性壓力或惡性壓力,不可一概而論。愛犬是否承受惡性壓力?飼主必須在每個當下仔細判讀其身體語言。唯有理解狗兒的壓力來源,才能幫助牠們降低壓力水準。避免惡性壓力長期累積成慢性壓力,在狗兒老年時促使行為問題大爆發。

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