狗狗無聊沒事做? 大腦不用恐萎縮

特約編譯 小陸/譯寫

狗兒也好、人類也好,大腦都會因為自然老化而逐漸萎縮,認知功能亦隨之降低;不過,英國皇家獸醫學院資深助理教授夏洛特・伯恩(Charlotte Burn)發表於《動物行為》的最新研究則發現,慢性無聊(Chronic boredom)除了會讓狗兒痛苦,也可能導致大腦萎縮

你是否曾經看著成天睡得天昏地暗的愛犬,心想「當狗兒真是輕鬆自在」?其實對狗兒來說,這種無所事事的生活也可能是健康危機呢。 小陸/攝

研究團隊架設相機監測獨自看家的狗兒,發現牠們常常打呵欠、吠叫、嗥叫和嗚咽。伯恩教授告訴《泰晤士報》,有些行為可能是出於焦慮,但絕大多數只是因為牠們真的太無聊了!有些狗兒睡了很久,可能顯示牠們對事物無動於衷。我們以為無聊是人類特有的情緒,其實動物同樣對無聊感到痛苦。

人類長期處於缺乏刺激的無聊狀態,將引發認知障礙,動物亦然。伯恩教授警告飼主,長期缺乏刺激的動物,由於腦部神經元(Neuron)死亡,其大腦的突觸(Synapse)往往較少,尺寸也偏小。

另一方面,早在1970年代初期,神經科學家威廉.格林諾(William Greenough)就已證實了「環境豐富化」(Environmental enrichment)會讓實驗鼠的大腦形成更多新的突觸。動物縱使邁入高齡期,透過適度刺激,仍然可以增加腦內的神經連結;換言之,若想預防或盡可能延緩動物的智能衰退,適度的刺激就變得非常重要了。

例如稍微變化一下每天的散步路徑、讓愛犬見見不同的狗朋友或陌生人等等,就是一點點的刺激;不過,對於社會化不足的狗兒,這也可能成為巨大的惡性壓力,因此該如何為日常生活增添變化,必須依愛犬的性格來選擇。

撒些小零食在草地上,讓愛犬與友善的同類一起玩找零食的遊戲,便能成為良好的社交與心智刺激。 小陸/攝

東京大學荒田明香特任助理教授接受docdog採訪時則提醒飼主,散步期間的嗅聞也是非常重要的刺激。許多人認為散步是為了讓狗兒運動和排泄,其實嗅聞氣味這個外部刺激的重要性可能更高。正如我們人類逛百貨公司櫥窗,接收視覺資訊的同時,腦子也在轉個不停;狗兒散步時亦非無意識地嗅聞氣味,而是同時在分析其中的複雜成分,非常耗心費力。

如果飼主完全不讓狗兒嗅聞牠們在意的氣味,狗兒不但會欲求不滿,而且因為無法確認那些事物,也會感到焦慮不安,有時甚至可能導致其他行為問題。飼主應當理解嗅聞對狗兒的重要性,尊重牠們的需求,提供安全而適當的嗅聞機會

然而,若是社會化不足的膽小犬,可能散步時緊張到無法好好嗅聞,也可能連外出都有困難。這種情況不妨尋求專業訓練師的協助,慢慢地教導狗兒適應戶外世界;同時,先在家中布置一個讓膽小犬充分發揮嗅覺能力的環境,在消耗過剩精力之餘,更有助活化大腦、建立自信

例如將零食丟在家中各處讓狗兒尋寶,或者購買市售嗅聞墊都是不錯的方式,網路上亦不乏各種DIY教學。筆者除了以刷毛布自製藏食玩具外,亦曾運用諸如:杯子標紙箱與空碗保利龍盒牛皮紙袋等物品讓家中愛犬玩簡單的嗅聞遊戲。

2014年,台灣有訓練師引進了美國的「K9嗅聞作業」(K9 Nosework)。嗅聞作業是近年風行全球的犬類嗅聞活動,它兼顧狗兒身心健康、帶來樂趣和學習的無限可能性,是狗兒一輩子都能進行的活動。

即使是坐著輪椅的14歲臘腸犬餅乾,也能樂在其中。據日本飼主說,這個嗅聞作業可是餅乾的活力來源呢。

比起其他感官功能,狗兒的嗅覺較不容易隨年紀退化。就算是體力或感官功能開始衰退的老犬,若能透過嗅聞遊戲給予大腦刺激,也有助預防或減緩失智症。日本希爾思調查961隻狗兒發現,8歲以上的狗兒約20%有疑似輕度認知障礙的行為,快陪狗兒來場活化大腦的嗅聞遊戲吧。

資訊類別: 
為何老是癢不停?!安癢快─舒緩搔癢 讓狗狗歡呼
為何老是癢不停?!安癢快─舒緩搔癢 讓狗狗歡呼

回應