在印度森林裡 一隻「抽菸」的大象

本文授權轉載自地球圖輯隊

前一陣子,一隻大象「吞雲吐霧」的影片引起討論,記錄下這個畫面的動物保護團隊相信,這可能是他們第一次記錄到大象有如此特別的舉動。

前一陣子,這張大象「吞雲吐霧」的照片可說引起了人們好奇。 Photo: WCS India Program

本來是要拍老虎的

2016年 4月的某個清晨,隸屬印度組織野生動物保護協會(Wildlife Conservation Society, WCS)的科學家庫瑪爾(Vinay Kumar)和他的團隊來到那格河里(Nagarahole)國家公園,想要拍攝一些老虎的照片,結果反而先拍到了一頭正在「抽菸」的母象。

在短短 48秒的影片中,可以看到這頭距離庫瑪爾 50公尺的母象用象鼻捲起了地上的物品往嘴裡塞,緊接著吐出濃濃的白煙,看起來就像在抽菸一樣。

第一次紀錄下的畫面

時隔兩年,在上周四(22),野生動物保護協會公布這段影片,並在聲明中寫道:「這是第一次有影片紀錄到野象出現這樣的舉動,而且這個現象真的讓科學家、專家感到困惑。」至於庫瑪爾在接受採訪表示,他之所以會拖到現在才公布影片,是因為他「並沒有意識到這支影片很重要」。

其實是吐出多餘的東西

雖然該組織相信大象會「吞雲吐霧」的原因還有待進一步解釋,但是大象生物學家戈斯瓦米(Varun R Goswami)在仔細檢視了影片後,相信這隻大象「非常有可能是想要吃木炭」,因為畫面中的牠顯然是用象鼻在燒盡的木材間尋找東西,至於會吐出白煙,則是因為牠想要把跟象鼻一起捲入的灰燼吐出來。

學者相信,這隻大象是在尋找大火過後留下的木炭。 Photo: TheDigitalWay

在醫學上很好用  

戈斯瓦米說:「木炭在識別毒性上有著很好的作用,儘管它沒什麼營養,但是它所具有的醫學價值可能會吸引野生動物。此外,木炭也有瀉藥的作用,這也成為野生動物為此趨之若鶩的理由。」

有火災的地方就有木炭

戈斯瓦米指出,通常動物會在森林發生火災、樹木被閃電擊中、計畫燒除(Prescribed burns)後去尋找木炭。庫瑪爾也曾解釋道,母象所在的地方之所以會有木炭,是因為印度森林部門透過計畫燒除的方式事先燒毀樹木,藉此製造出一條避免火勢蔓延的防火線。

一隻倭黑猩猩坐在樹梢上休息。其實牠也和前面提到的大象一樣,會有一些自療行為。 Photo: Kabir Bakie

一種自療的方法  很多動物都有

《史密森尼學會》則指出,這種被稱為「動物生藥學」(zoopharmacognosy)的自療行為並不罕見。舉例來說,在坦尚尼亞的紅疣猴也會透過吃木炭來處理吃飯時會碰到的有毒物質。剛果的倭黑猩猩會藉由吞食表面比較粗糙的葉子,好把體內的寄生蟲清乾淨。在肯亞,懷孕的母象會食用特定的葉子來加速生產。綠翅金剛鸚鵡則會透過吃土來殺體內的細菌。

在環境中的有用物質

《史密森尼學會》總結到,雖然目前仍無法確定,這類自療行為是天生、還是向同伴習得的技能,不過可以確定的是,動物確實有意識到那些潛藏在環境中,別具功效的化學物質們。

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